Dit is het webblog van Peter Kassenaar - Ik geef training en consultancy in het maken van crossplatform mobiele apps en webapps. Trefwoorden: AngularJS, PhoneGap, jQuery/Mobile. HTML5, CSS3, JavaScript, AJAX, JSON. Ik schrijf boeken en artikelen over tal van (ICT-) onderwerpen. Ik was lead developer en directeur bij Yindo - Jouw digitale bibliotheek. Je kunt mij volgen op Twitter.(@PeterKassenaar)

Terug naar de algemene site.

22januari

Windows 10 en Microsoft HoloLens – de toekomst

Op de langverwachte persbijeenkomst die Microsoft op 21 januari 2015 organiseerde was het grote nieuws niet Windows 10 zelf met al zijn nieuwe snufjes en verbeteringen, maar het konijn dat Microsoft aan het einde uit de grote hoed toverde: Microsoft HoloLens. De kaken van de aanwezigen in de zaal vielen collectief omlaag.
- “Holograms?” 
- “Yes. Holograms”.

HoloLens projecteert hologrammen in de wereld waarin je je op dat moment bevindt

Als je mijn Twitter feed die avond toevallig hebt gevolgd, dan heb je gezien dat ik er behoorlijk enthousiast over ben. Voor als je het nog niet hebt gezien: HoloLens projecteert real time hologrammen in de wereld waarin je op dat moment aanwezig bent. Je kunt met diverse apps interacteren met die projecties en zo games spelen, met anderen converseren, afstandsonderwijs volgen en meer. Bekijk hier de introductievideo. Nog korter:

“Hololens is voor mij de meest opwindende introductie sinds de aankondiging van de iPhone in 2007.”

Ja, lach maar. Ik wacht wel even. Misschien moet ik zelf over vijf jaar ook smakelijk lachen om deze uitspraak, maar op dit moment durf ik de stelling wel aan dat Microsoft hiermee een winnaar in handen heeft. Dit is de toekomst van gaming, design, voorraadbeheer, medische handelingen, praktijkonderwijs, apparaatonderhoud en wie weet wat nog meer als de API’s voor het hologramprogrammeren eenmaal in handen van de community komen.

Ik ga hier niet alle kenmerken herhalen die ook al in de artikelen op de diverse nieuwssites worden genoemd. Lees zelf bijvoorbeeld:

  • Tweakers – inleidend artikel met commentaren
  • The Verge – Hands on ervaringen met HoloLens
  • Engadget – Artikel met speculaties over de technische specificaties.

Waarom HoloLens een succes kan worden

Belangrijke redenen die volgens mij doorslaggevend kunnen zijn waarom Hololens wel een succes wordt, terwijl bijvoorbeeld Google Glass dat niet zijn geworden en Oculus Rift nog lang niet de verspreidingsgraad heeft die de makers voor ogen hadden:

  • Hololens heeft geen front-side camera, zoals bijvoorbeeld Google Glass wel had. Met alle privacy-issues van dien. Met Hololens kun je je weliswaar samen in een virtuele wereld begeven, maar er is geen gevaar dat nietsvermoedende omstanders ongemerkt worden gefilmd en buiten hun medeweten op Facebook belanden, of erger. Goede keuze van Microsoft. [zie ook update, hieronder].
  • Hololens kent een view-throughmechanisme. Dat betekent dat je niet afgesloten wordt van de buitenwereld, maar dat hologrammen aan jouw bestaande wereld worden toegevoegd. Je kunt door de donkere lens gewoon anderen blijven zien, met anderen spreken en interacteren. Je bent niet asociaal in je eigen VR-wereld opgesloten, maar communicatie blijft mogelijk. Essentieel.
  • Door dat view-throughmechanisme hoeft Hololens niet de wereld opnieuw te berekenen en te creëren.  Het hoeft ‘alleen maar’ hologrammen op de al bestaande wereld te projecteren. Dat is nog voldoende uitdaging voor de rekenkracht van de processor (in HoloLens HPU, Hologram Processing Unit genoemd), maar maakt het een stuk eenvoudiger dan bij Oculus Rift, die de complete wereld moet berekenen, inclusief jouw interactie ermee. Dit voorkomt dat je projecten op grofkorrelige tafeltjes in een pixelige omgeving moet manipuleren. Alle rekenkracht kan worden aangewend voor de hologrammen. Heel slim.
  • Je hoeft HoloLens niet continu te dragen. Waar bij Google Glass werd verwacht dat je het geeky object de hele dag op je neus droeg, zal dat bij HoloLens niet het geval zijn. Net zoals je nu op de bank gaat zitten met je tablet of in je stoel neerploft om tv te kijken, zo zul je straks op de bank gaan zitten en zet je dan HoloLens op om informatie op te zoeken of er mee te interacteren. Of ga je voor je Xbox staan - als dat nog nodig is - om een HoloGame te starten (dat laatste woord heb ik zelf verzonnen ;-). Oftewel: HoloLens is een specifiek apparaat, waar Google Glass een generiek doel had. En mede daarom is mislukt.

MineCraft live in je eigen huiskamer. Opslaan en de volgende dag doorspelen!

Nogmaals, de geschiedenis zal uitwijzen of HoloLens het succes wordt waar Microsoft op hoopt, maar ik geef ze een goede, heel goede kans.

Update – 23 januari 2015. Ik werd er via Twitter door @GerjanOnline op gewezen dat de HoloLens wel degelijk frontside camera’s heeft. Dit is uiteraard juist. Zonder frontside camera’s zou het apparaat immers totaal geen beeld van de omgeving kunnen opnemen om de hologrammen te kunnen projecteren. Het artikel op Engadget spreekt van “at least four cameras or sensors on the front”. Ik blijf er wel bij dat het doel van HoloLens in dit opzicht anders is dan bij Google Glass. De camera’s worden niet gebruikt voor opnamen of filmbeelden, maar alleen om te berekenen waar de lens zich bevind en hoe de hologramwereld moet worden opgebouwd. Het zijn rekendevices. Geen registratiedevices. Ik verwacht ook dat Microsoft niet zal toestaan dat apps de camera’s hiervoor gaan gebruiken. Maar de toekomst zal dit moeten uitwijzen.

Houd de website http://www.microsoft.com/microsoft-hololens/en-us in de gaten voor het laatste nieuws, en volg https://twitter.com/hololens voor Twitter-updates. Het is de toekomst.

 

Peter Kassenaar
-- 22 januari 2015

13november

Kennismaken met Microsoft Band

Features on the face of the band

Toen ik viereneenhalf jaar geleden in de USA was, was net de eerste iPad geintroduceerd (“zo kort geleden nog maar?/Zo lang geleden alweer?”). Ik schreef er een blogpost over en kocht er een paar. Het was leuk om al maanden voor de officiële introductie van de iPad in Nederland met het device te kunnen kennismaken.

Datzelfde trucje dacht ik deze week te kunnen herhalen met de Microsoft Band. Want hoewel ook Apple inmiddels een slim horloge heeft aangekondigd met tal van health-gerelateerde en fitness-functies, is de Apple Watch pas in het voorjaar van 2015 verkrijgbaar en dan voorlopig ook alleen in de Verenigde Staten.

En Microsoft Band ligt al gewoon in de winkels. Het zou dus een koud kunstje moeten zijn om de Microsoft Store in Las Vegas te bezoeken en een Band te kopen? Zo makkelijk ging het helaas niet.

Er blijkt onder de Amerikanen een overweldigende vraag te zijn naar het slimme polsbandje en de voorraden in de winkels zijn zo goed als uitverkocht. Een medewerker: “We krijgen maar mondjesmaat nieuwe Bands binnen, en als we er wat hebben, worden ze als eerste uitgeleverd aan de klanten die een backorder hebben geplaatst.”

Microsoft Store - Fashion Mall Las Vegas

Dat feest ging dus niet door. Bovendien blijkt dat de Band voorlopig ook alleen voor de Amerikaanse markt bedoeld is. Ze worden niet verscheept naar andere landen – ik kon dus geen backorder voor Nederland plaatsen – en de bijbehorende app Microsoft Health zou niet verkrijgbaar zijn in buitenlandse App Stores.

UPDATE: ik heb het gecheckt, en voor mijn Windows Phone kan ik inderdaad Health niet vinden in de Nederlandse store. Maar als je een Amerikaanse Microsoft-account hebt, is de app te vinden op http://www.windowsphone.com/nl-nl/store/app/microsoft-health/0168b504-ca18-46b8-b60a-0f6fdc271c81,

Maar gelukkig had een van de medewerkers zelf een Band en mocht ik daar even mee spelen. Zij vertelde op de bekende óóóóver-enthousiaste Amerikaanse manier dat ze ogenblikkelijk verliefd was geworden op de Band zodra ze hem uitpakte en hem sinds de introductie (op 30 oktober j.l.) niet meer af had gedaan. “Kijk maar, ik heb vandaag al 4.976 stappen gelopen, hetgeen niet slecht is voor een doordeweekse woensdag, en ik heb 1290 calorieen verbrand. En hierop zie ik wie een foto op Facebook heeft geplaatst, en zo track ik mijn looproutes. En wist je dat er ook een ingebouwde GPS in zit?” En zo verder. Ook ik zou “direct met de Band willen trouwen” als ik de kans zou hebben. Ze zou meer dan blij zijn om ook voor mij een backorder te plaatsen. En dat ik Nederland woon, “ach, dat zien we dan tegen die tijd wel weer.”

De Microsoft Band wordt het best gedragen met display aan de binnenkant

Ik mocht haar Band even lenen om te voelen hoe het zit en hoe het draaggemak is. Voor wat het waard is, mijn indrukken van vijf tot zeven minuten band-testen:

Pro

  • Het gewicht valt mee. Hij is zwaar, maar voor mannen goed te dragen denk ik. Vergelijkbaar met een polshorloge. Voor smallere (vrouwen)polsen is hij vrij breed.
  • Comfortabel materiaal. Zacht en buigbaar rubber. Vergelijkbaar met sporthorloges.
  • Helder scherm, duidelijke pictogrammen. Geen overdaad aan bedieningsmogelijkheden. Je kunt er direct mee overweg.
  • Sensoren werken direct. Je kunt direct je hartslag aflezen, er zit een microfoon en GPS in, de fitness-app die er bij hoort op je telefoon is duidelijk. Je kunt de band ook gebruiken zonder je telefoon. Deze hoef je dus niet mee te nemen tijdens een rondje hardlopen.
  • Twee knoppen: een om hem aan te zetten en een om een gekozen actie te bevestigen.

Con

  • Het scherm is start en plat en vierkant en voor je gevoel iets te dik. Dikker dan Polar- en andere sporthorloges. Dat komt misschien door alle sensors die er in zitten. Het is –toch- overduidelijk een 1.0-product. Er zal nog verder gesleuteld moeten worden aan het (curve-?)scherm en gewicht om hem helemaal super aan te laten voelen. Hoe zit de Band bijvoorbeeld bij dagelijks werk, als je veel moet typen?
  • Geen bewegingsactivatie. Je kunt hem bijvoorbeeld niet aanzetten met een stemcommando, of door je pols voor je gezicht te bewegen. Je moet altijd eerst op de knop drukken om de Band te activeren.
  • Beperkte set apps vooralsnog. Je kunt er geen eigen apps op installeren; of de Band in de toekomst via een software-update bijgewerkt kan worden met nieuwe features wisten de medewerkers niet.

Conclusie

Ik had er –ondanks de tekortkomingen- graag een aangeschaft, al is het alleen maar om het apparaat te leren kennen. Het is één van de devices die nu in de ‘internet of things’-golf op ons afkomt. Daar gaan we nog veel mee te maken krijgen. De prijs ($199,- of ongeveer EUR 150,-) is te overzien en vergelijkbaar met eenzelfde kwaliteit sporthorloges.

Ik verwacht dat de huidige scherpe randjes (letterlijk) in een volgende versie beter zullen zijn afgewerkt. Het draaggemak en comfort viel me niet tegen, ondanks dat hier in andere blogs op internet vaak schamper over wordt gedaan. En nu maar hopen dat hij ook beschikbaar komt in de rest van de wereld.

Update : 20 november 2014 – vannacht kreeg ik een mailtje van de Microsoft Store dat ze een ‘beperkt aantal exemplaren’ van de Band hadden ontvangen. Als ik nog belangstelling had, kon ik dat aangeven en hem ophalen in de Fashion Show mall. Helaas ben ik nu weer in NL… Maar toch aardig dat ze er aan denken.

mail_ms

 

Peter Kassenaar
-- 13 november 2014

04mei

Idea Man – de autobiografie van Paul Allen

Ik ben bezig met een serie boekbesprekingen van (auto)biografieën van personen die belangrijk zijn geweest in de computergeschiedenis. Eerder schreef ik artikelen over

Vandaag is de autobiografie van Paul Allen Idea Man, A memoir by the co-founder of Microsoft  aan de beurt.

image

Paul Allen (Seattle, 21 januari 1953) is in Nederland veel minder bekend dan zijn kompaan Bill Gates, waarmee hij in april 1975 Microsoft oprichtte. Dat komt natuurlijk omdat Bill Gates jarenlang het gezicht van Microsoft – en daarmee in feite van de complete computerindustrie- was. Paul Allen daarentegen, verliet al in 1983 het bedrijf, nadat bij hem op 29-jarige leeftijd voor de eerste keer kanker was geconstateerd.

Dat deze ziekte overigens niet de hoofdoorzaak van zijn vertrek bij Microsoft was, leren we uit zijn autobiografie Idea Man, A memoir by the co-founder of Microsoft.

De dieperliggende reden voor zijn vertrek bij Microsoft was dat hij na meer dan 14 jaar dag in, dag uit met Gates te hebben opgetrokken er niet meer tegen kon. “Bill’s intensity was nonstop, and I couldn’t keep working with him and living with him any longer.”

De continue (zakelijke en persoonlijke) nervositeit en conflicten, het permanente streven naar het allerbeste en dan nog hoger, de ultracompetitieve instelling en zelfs vernederingen door zijn partner. Een voorbeeld hiervan is dat Paul Allen op een avond, terwijl hij nog herstellende is van zijn chemokuur, door het Microsoft-gebouw loopt. Hij hoort Bill Gates en de enkele jaren daarvoor aangenomen Steve Ballmer praten over een manier waarop ze hem uit het bedrijf kunnen werken, door zijn aandelen te laten verwateren. Hij is nu immers veel minder productief voor Microsoft.

Microsoft

Eerder al, bij de oprichting van Microsoft - toen nog Micro-Soft geheten, Paul Allen heeft die naam verzonnen – had hij ingestemd met een aandelenverhouding van 64% voor Gates tegen 36%, in plaats van 50%/50%, waar hij als vanzelfsprekend van uit was gegaan. Gates echter: ‘Kom nou Paul, ik heb bijna al het werk gedaan aan BASIC (het eerste product van Microsoft dat destijds voor tal van de eerste generatie pc’s verkocht werd), voor jou ben ik gestopt op Harvard.’ Allen zag het redelijke van deze redenering wel in en ging akkoord.

Maar toen Allen later SoftCard ontwikkelde – een insteekkaart voor de mateloos populaire Apple II computers, waarmee de positie van Microsoft bevestigd werd en die indirect de aanleiding was voor de deal met IBM om DOS te leveren als besturingssysteem voor de eerste pc – en aan Bill Gates voorstelde de aandelenverhouding weer te wijzigen, ontplofte de eerste bijna; ‘I don’t ever want to talk about this again’, he said. ‘Do not bring it up’. Paul Allen vervolgt, ‘In that moment, something died in me (…) I sucked it up and thought, OK. But someday, I’m out of here’

Jeugd

De periode van Allens’ jeugd tot en met zijn vertrek bij Microsoft beslaat ongeveer de (eerste) helft van het boek. Het is tevens – voor de technisch/historisch geïnteresseerde lezer althans – verreweg het meest interessante deel.

De titel van het boek, Idea Man, is een verwijzing naar de rol die Allen het liefst vervuld. Zijn passie is het bedenken van nieuwe toepassingen, het uitwerken van toekomstbespiegelingen en bedenken hoe technologie van dienst kan zijn in het dagelijks leven. Het bleef evenwel niet bij het bedenken alleen. Zeker op school en in zijn tijd bij Microsoft heeft Paul Allen zelf ook veel dingen gebouwd om zijn visie te realiseren.

Zo schreef hij bijvoorbeeld in machinetaal voor PDP-10 computers een simulator voor de destijds nieuwe Intel chips 8008 en 8080, die draaiden op een PDP-10 computer. Zo ‘dacht’ een PDP-10 dat hij een Intel 8080 was, en konden Paul Allen, Bill Gates en Monte Davidoff (een ingehuurde student/programmeur) een eerste versie van BASIC schrijven die zou draaien op de nieuwe chips, lang voordat de hardware überhaupt op de markt was. Met andere woorden, Paul Allen stond mede aan de wieg van virtualization van hardware, ruim dertig jaar voordat deze techniek door het bedrijfsleven werd opgepikt.

Ook gaf Allen in 1977 een interview waarin hij beschreef hoe hij een toekomst voor zich zag waarin voor standalone computers zoals de Commodore Pet geen ruimte was en dat hij zich niet kon voorstellen dat huisvrouwen zouden willen leren programmeren in BASIC. ‘What I do see is a home terminal that’s connected to a centralized network by Phone Lines, fiber optics or some other communication system. With that system you can perhaps put your car up for sale or look for a house in a different city, or check the price of a stock’. Dit was ruim 15 jaar voordat Tim Berners Lee in Zwitserland de basisbeginselen van het world wide web zou bedenken.

Het verhaal hoe Paul Allen afreist naar MITS in Albuquerque om hun versie van BASIC voor het eerst te demonstreren behoort tot de hoogtepunten van het boek. Ook de ontwikkeling van Microsoft in de woelige eerste jaren van het bedrijf zijn onvoorstelbaar fascinerend om te lezen (een bezorgde dame tegen de bleke en uitgemergelde Allen en Gates: ‘jongens zijn jullie aan de Acid of andere drugs? – Nee, wij zijn programmeurs’).

Na Microsoft

Helaas wordt dat in de tweede helft van het boek een stuk minder. Ofschoon Bill Gates er op aandringt dat Paul Allen bij zijn ontslag ook de rest van zijn belang in het bedrijf verkoopt, behoudt Allen zijn aandelen. Het maakt hem eerst miljonair, daarna multimiljonair en vervolgens miljardair. Op dit moment bezit Allen nog steeds 138 miljoen aandelen Microsoft, goed voor ruim 13 miljard dollar.

Hiermee koopt hij verschillende sportteams (het basketbalteam Portland Trailblazers en het American Footballteam Seattle Seahawks), diverse jachten, een tweetal onderzeeërs. Daarnaast is Allen als investeerder actief in meer dan 140 verschillende bedrijven, waarvan er diverse in het boek worden besproken. Zowel hoogtepunten (investeringen in internetbedrijf America Online en filmstudio DreamWorks) als mislukkingen (kabelbedrijf Charter) worden breed uitgemeten.

Elk hoofdstuk in het tweede deel heeft een eigen thema, zoals Space (over de investeringen van Allen in de commerciële ruimtevaart en de pionierende successen hierin), Jimi (over de liefde van Allen voor muziek in het algemeen en Jimi Hendrix in het bijzonder) en Mapping the Brain (over zijn inspanningen een complete 3D-catalogus/encyclopedie van het brein voor medische toepassingen te realiseren), naast de al genoemde onderwerpen als sportteams en investeringen.

De oorspronkelijke chronologie van de biografie wordt hier verlaten. Hierdoor gaan verschillende tijdspaden door elkaar lopen. Elk hoofdstuk keert opnieuw terug naar zijn jeugd en vertelt vervolgens het verhaal van het betreffende thema. Zo moet je dus zelf door alle hoofdstukken te combineren uitvinden waar Allen in (bijvoorbeeld) 2002 allemaal mee bezig was en je zo een beeld vormen van zijn leven.

Stijlbreuk

Nu wordt deze structuur - een leven thematisch in plaats van chronologisch beschrijven - in een (auto)biografie wel vaker toegepast. Maar omdat het eerste deel van het boek strikt chronologisch de geschiedenis van Paul Allen en Microsoft beschrijft, is dit een stijlbreuk die wat mij betreft afbreuk doet aan de leesbaarheid van het boek. Daarnaast zijn een aantal thema’s en de mate van detail daarbinnen voor niet-Amerikanen vaak weinig relevant. Als je geen dagelijks volger van de NBA of NFL bent, zullen de namen van spelers en coaches van teams uit die periode je waarschijnlijk niet veel zeggen. Hetzelfde geldt voor het versnipperde landschap van kabelaanbieders en –stations in de Verenigde Staten. Begrijpelijk dat het voor Allen persoonlijk relevant is als je door een misinvestering voor ruim 7 miljard dollar(!) het schip in dreigt te gaan, maar het werpt geen wezenlijk nieuw licht op zijn leven of de manier waarop hij ideeën uitvoert of verwezenlijkt.

Eind 2009 wordt bij Allen voor de tweede keer kanker vastgesteld. Dit keer een veel agressiever vorm van non-Hodgkin’s lymphoma, waarbij zijn overlevingskansen op minder dan 50% worden ingeschat. Opnieuw ondergaat Allen chemotherapie (zes ronden, met tussenpozen van drie weken) en probeert hij ondertussen verder te werken aan het boek en zijn projecten. Saillant detail: een van meest regelmatige bezoekers aan zijn ziekbed is Bill Gates, die inmiddels (in 2008) ook zijn dagelijkse werkzaamheden bij Microsoft heeft beëindigd, nadat hij in 2000 het CEO-schap al had overgedragen aan Steve Ballmer.

He was everything you’d want from a friend, caring and concerned. I was reminded of the complexity of our relationship and how we always rooted for each other, even when we were barely speaking. It seemed that we’d be stuck with one another for as long as we lasted.

Het boek besluit met de vele goede doelen waaraan Allen heeft gedoneerd. Paul Allen behoort (opnieuw samen met Bill Gates) tot de grootste weldoeners in de Verenigde Staten. Inmiddels heeft hij meer dan een miljard dollar weggegeven aan scholen, bibliotheken, wildreservaten en natuurprojecten in de Verenigde Staten en Afrika . Ook zijn laatste idee Project Halo, een toepassing om kunstmatige intelligentie te verwerken in computers, wordt uitvoerig toegelicht.

Conclusie

Voor het eerst in mijn serie biografiebesprekingen vind ik het moeilijk een eindoordeel te geven. Het boek is beslist vlot geschreven, maar grijpt je nooit zo bij de keel als bijvoorbeeld iWoz en iCon. Het feit dat het boek zo overduidelijk in tweeën is te verdelen is hieraan debet.

Het eerste deel van Idea Man is extreem goed, gezaghebbend. Het verdiend minstens vier of viereneenhalf sterren voor de beschrijving, de historische context en de achtergrondinformatie over de persoon Paul Allen en de mensen waarmee hij samenwerkt.

Het tweede deel is veel minder relevant, bevat overbodige staaltjes name dropping (Bono, Mick Jagger, president Bush) en zou ik als losstaand boek of serie artikelen nooit gelezen hebben. Niet meer dan anderhalf of twee sterren voor dit deel. Omdat je het tweede deel echter naar believen kunt doorbladeren nadat je het eerste deel gelezen (nee: bestudeerd) hebt, wil ik toch afsluiten met een positief koopadvies.

Mijn waardering: 3/5 sterren
3_stars

Bestellen

Idea Man - A Memoir By The Co-Founder Of Microsoft
Auteur: Paul Allen
Engels – Hardcover
368 pagina's | Penguin Books Ltd | april 2011

Peter Kassenaar
-- 2-4 mei 2011.

11juni

Microsoft DevDays 2009

Om bij te blijven en mezelf te blijven ontwikkelen, bezoek ik voor mijn werk regelmatig ICT-congressen en -bijeenkomsten. Vaak ben ik zelf een van de sprekers, maar nog vaker ga ik gewoon als mezelf – een geïnteresseerde professional en liefhebber. Eerder al blogde ik hier over onder meer

Vorige week (28 en 29 mei) was het de beurt aan de Microsoft DevDays, een evenement dat geheel is gericht op de developer die werkt met (voornamelijk) Microsoft tools – ofschoon dit jaar voor het eerst ook een aantal sessies was gewijd aan de integratie van het Microsoft-platform met onder meer PHP. Aangezien ik voor mijn dagelijks werk het meest met Microsoft-toepassingen ontwikkel (Visual Studio, SQL Server, Internet Information Server), is de DevDays bijna een verplicht nummer.

De DevDays waren dit jaar groter dan ooit te voren, met meer dan 80 sessies in twee dagen (tien parallelsessies tegelijk). Hierdoor is er letterlijk voor elk wat wils. Maar is het ook moeilijk om te kiezen. Gelukkig zijn alle sessies op videotape opgenomen, ze zullen online beschikbaar komen zodat je de sessies die je moest missen alsnog kunt volgen.

Daarnaast was er natuurlijk een grote informatiemarkt, kon je terecht voor boeken en opleidingen en tal van bedrijven hadden 'specialists corners' ingericht waar je over code kon discussiëren, vragen kon stellen of gewoon wat kon babbelen. Een paradijs voor geeks en nerds. Zolang je Microsoft-techniek een warm hart toedraagt, tenminste.

Hieronder een kort verslagje van de sessies die ik heb bezocht met waar mogelijk links naar meer informatie, zodat je zelf verder kunt zoeken.

Foto 1: De entree van de DevDays 2009 (photo: Rob Miles)

Dag 1 – donderdag 28 mei 2009

1. Keynote – The Azure platform, a perspective (David Chapell)

De kickoff voor de DevDays werd gegeven door topspreker David Chapell. In een zowel humoristische als buitengewoon (werkelijk buitengewoon) informatieve sessie over het nieuwe Microsoft Azure platform kreeg je in ruim een uur een prima overzicht van wat dit cloud-platform betekent, hoe het is opgebouwd en wat het heeft te bieden vanuit het oogpunt van de programmeur.

Erg goed vond ik met name dat het hele Azure-platform niet alleen maar werd opgehemeld, maar goed in een context werd geplaatst. Zo was er bijvoorbeeld ook aandacht voor de reeds bestaande cloud-architecturen van Amazon (Amazon Web Services, AWS) en Google (Google App Engine) en werd uitgelegd wat de overeenkomsten en verschillen met Azure waren.

Chapell is een begenadigd spreker en entertainer. Ook is hij een verklaard fan van internet als systeem op zich. 'Isn't it amazing that this whole cloud computing thing first took off by, of all means, a bookstore?!'(hij doelt op Amazon, dat AWS als eerste grote partij openstelde voor ontwikkelaars van derde partijen).

Cloud computing en het programmeren voor applicaties in de cloud is volgens hem nog maar de zesde grote ontwikkeling in inmiddels meer dan vijftig jaar computerhistorie. Na de mainframes in de jaren 50 en 60 ('they weren't called mainframes at that time, they were just computers. They're only called mainframes in hindsight'), de minicomputer in de jaren 60 en 70, de microcomputer (eind jaren 70), de personal computer (jaren 80 en 90) en het mobiele platform (2000-) is het cloud-platform het nieuwe, grote platform voor het programmeren en distribueren van applicaties.

'En of dat nu via de methode van Google, Amazon of Microsoft is, is minder belangrijk. Het is fantastisch om nu een developer te zijn, en dit te mogen meemaken. Geniet er van', zo stuurde Chapell zijn publiek de rest van de sessies in.

2. C# 4.0, the future of C# (Krishnan Subramanian)

Krishnan Subramanian (of kortweg 'Krish') werkt sinds 2005 als senior consultant voor Microsoft Nederland en is gespecialiseerd in .NET, Linq, C# en Visual Studio Team System. In deze sessie liet hij in een kort geschiedenislesje zien hoe C# is ontwikkeld (toch ook al weer tien jaar geleden, sinds 1998) via de verschillende versies en wat de highlights per versie waren. In het kort:

  • C# 1.0 – kickoff, eerste versie, eigenlijk nog niet helemaal gereed, onder tijdsdruk (van het nieuwe .NET-platform) op de markt gezet.
  • C# 2.0 – 'filling in the blanks', om er een volwaardige programmeertaal van te maken, met als belangrijkste nieuwe feature de toevoeging van Generics.
  • C# 3.0 – Mogelijkheden voor de eerste echte uitbreidingen op conceptueel niveau, zoals het toevoegen van LINQ.
  • C# 4.0 – Meer nieuwe opties om C# breder toepasbaar te maken.

De belangrijkste vernieuwingen die in de komende versie van C# beschikbaar komen, liet hij allemaal al werkend zien in een binnenshuis-build van Microsoft en het nieuwe .NET 4.0-platform. We moeten er nog even op wachten, maar daarna krijgen we onder meer (in een notendop):

Ondersteuning voor dynamische talen zoals Ruby en Python. Introductie van het nieuwe keyword dynamic. Hierbij wordt het type van een variabele dus pas runtime bepaald (dus: C# loosely typed, in tegenstelling tot het huidige strong typed-only model van C# 3.0 en eerder). Dit werkt ongeveer vergelijkbaar als dynamische variabelen in JavaScript en PHP, zo leek het. Een groot gemis is m.i. dan wel dat je (uiteraard) Intellisense in de Visual Studio IDE moet missen. Omdat er design time over het type immers niets bekend is.

Optionele parameters en benoemde parameters. Hoera! Eindelijk iets dat ik zo uitermate handig vind in Objective C (dat voor ontwikkelen voor de Mac en iPhone gebruikt wordt). Het is nu mogelijk parameters in een functiedefinitie een naam mee te geven en tegelijkertijd een default waarde. Dit gaat enorm veel tijd schelen in het schrijven van overloaded functies. Argumenten die je weglaat in een functie-aanroep, krijgen binnen de functie vanzelf hun defaultwaarden die je in de functiedefinitie hebt geschreven. Superhandig.

Bovendien wordt de functie-aanroep een stuk leesbaarder, omdat de naam van een parameter en zijn waarde tegelijkertijd in de functieaanroep geschreven kunnen worden, zoals in openFile(name:"file.txt", bufferSize:8012). Dit is beter dan een huidige aanroep als openFile("file.txt", 8012). Voor file.txt kun je in dat geval nog wel raden dat het hier om de filenaam gaat, maar waar de waarde 8012 op slaat moet je in dat geval maar gokken (of: via Intellisense of function insight opvragen, wat natuurlijk weer een extra stap is). Oftewel de C# 4.0-code is veel meer self-explainable dan eerdere versies en dat is een goed ding.

Beter COM-interoperabiliteit. Door het beschikbaar komen van optional parameters, is het schrijven van ellenlange functie-aanroepen naar COM-componenten (zoals Office-componenten) verleden tijd. Alle 'missing'-parameters mag je in C# 4.0 gewoon weglaten, omdat ze hun defaultwaarden krijgen. Ook dit zorgt voor veel compactere en meer leesbare code. En het scheel enorm veel ontwikkel- en debugtijd (ooit urenlang gezocht in een functie-aanroep waar uiteindelijk het elfde argument in een serie van achttien bleek te missen? Dat hoeft nu niet meer!)

Covariantie en contravariantie. Hier haakte ik even af – ik begreep het toen hij het uitlegde, maar kan het nu niet reproduceren. Ik heb er in mijn programmeerpraktijk nog niet mee te maken gehad, maar het zal ongetwijfeld een belangrijke stap voorwaarts zijn.

3. Visual Studio IDE Tips and Tricks (Sara Ford)

De goedlachse Amerikaanse Sara 'Tools, Options' Ford is een attractie op zich om naar te kijken. Oorspronkelijk kwam ze bij Microsoft te werken als tester van Visual Studio. Haar verantwoordelijkheid was er voor te zorgen dat de interface van VS voldeed aan de standaarden voor toegankelijke interfaces ('section 508'in Amerika) zodat ook blinde gebruikers overweg kunnen met het programma. Dus toen ze bij Microsoft kwam werken vroeg ze aan haar manager:

-'OK, ik moet dus Visual Studio testen met een screenreader. Hoe gebruik je zo'n screenreader eigenlijk op de beste manier?'

- 'Nou, ehh, dat weet ik niet. Probeer het eens met door je monitor uit te zetten?'

En dus, zo vertelde zij 'Heb ik Visual Studio drie maanden lang gebruikt, dag in, dag uit, 8 tot 10 uur per dag, alles getest en alles beschreven, zonder monitor'.

Dit heeft er toe geleid dat zij in de wereld waarschijnlijk het beste op de hoogte is van alle sneltoetsen, mogelijkheden en shortcuts die maar in de Visual Studio Interface aanwezig zijn. Ze heeft daartoe anderhalf jaar lang elke dag een 'tip van de dag' gepubliceerd op haar blog en deze ook gebundeld in een boek (waarvan de opbrengsten ten goede komen aan studiebeurzen voor kinderen uit haar geboortedorp aan de mond van de Mississippi, dat enkele jaren zwaar werd getroffen door de orkaan Katrina).

Een groot deel van de tips kende ik al en gebruik ik ook zelf dagelijks. En dan is zo'n sessie leuk om te zien dat je kennelijk op de juiste weg bezig bent. Een aantal andere tips waren ook voor mij eye-openers en zal ik zeker gaan gebruiken (Ctrl+Shift+V, cycle door het clipboard! Ctrl+ . om een smart tag te openen!). Een compleet overzicht van alle gepresenteerde tips vind je hier.

4. ASP.NET AJAX 4.0 (Fritz Onion)

Fritz Onion is medeoprichter van het bedrijf PluralSight en ASP.NET AJAX-specialist. In zijn sessie ging hij in op de komende vernieuwingen van het 4.0-platform. Onderwerpen waarvan hij demo's liet zien en ze toelichtte zijn onder meer

  • Live Data Binding (AJAX databinding op een template-achtige wijze). In HTML-code kun je placeholders aangeven als {{naam}} en {{product}}, waarna deze templates runtime worden vervangen door hun echte waarden (die achter de schermen uit de database worden gehaald).
  • Een JavaScript-dataContext (vergelijkbaar met de huidige server sided datacontexts waar je tegenaan kunt programmeren, maar dan geheel client-sided).
  • Script library refactoring,
  • Insluiting en ondersteuning van de JavaScript-bibliotheek jQuery.

De presentaties en demo's van Fritz Onion.

5. What's New in Silverlight 3 (Mike Taulty)

Mike Taulty liet zien welke items nieuw zijn in Silverlight 3. Het was het einde van een lange dag, en ik moet eerlijk bekennen dat ik dit deel niet meer helemaal heb meegekregen. Zelf doe ik (nog) niet veel met Silverlight, reden waarom dit waarschijnlijk een beetje is blijven hangen. Mocht je de blog-post van Taulty hierover zelf willen lezen, dan kun je dat doen op zijn blog.

Dag 2 – vrijdag 29 mei 2009

De eerste sessie van de tweede dag heb ik moeten missen, omdat ik pas om 11.00 uur in Den Haag kon zijn (Dieren - Den Haag is toch altijd nog een kleine 2 uur treinen), maar er bleef nog genoeg over om ook van deze dag een succes te maken.

6. Building RESTful Services with ADO.NET Data Services (Jurgen Postelmans)

Het maken van RESTful services met ADO.NET (voorheen: Project Astoria) is iets dat redelijk nieuw is, en dat ook (nog?) niet veel wordt gebruikt. Er was dan ook niet zo'n grote zaal gereserveerd voor dit onderwerp. Tot verbazing van Jurgen Postelmans puilde de zaal echter uit. Postelmans liet zien hoe op basis van de standaard Northwind-database via RESTful services gegevens konden worden opgevraagd. Via de querystring/URL zijn deze gegevens met eenvoudige functies nog te bewerken, zoals sorteren, filteren of pagineren.

Dit is een technologie waarvan ik waarschijnlijk niet veel gebruik zal gaan maken (ik gebruik meestal plain old SOAP webservices, voldoet tot nu toe altijd), maar het is goed voor je begrip en complete context van het .NET-platform om te weten dat het bestaat.

Wat -voor mij- wel enorm nuttig was aan deze sessie is dat Postelmans aan het einde tussen neus en lippen door even liet zien hoe je vanuit een ASP.NET-pagina lokaal de gegevens uit een webservice kunt consumeren (dit mag elke gewenste webservice zijn). Hier liep ik toevallig zelf de afgelopen week tegenaan bij het debuggen van webservices die ik had geschreven voor een project waaraan ik momenteel werk. Ik kon prima webservices schrijven en aanbieden, maar het zelf verwerken van gegevens uit een webservice (bijvoorbeeld in een GridView) had ik nog nooit gedaan. Nu weet ik hoe het moet, bedankt Jurgen!

7. Make yourself Rich with XNA (Rob Miles)

Rob Miles is docent aan de University van Hull en geeft daar onder meer lessen in programmeren met C#, waarbij veel gebruik wordt gemaakt van XNA om de basisbeginselen van programmeren op een leuke manier (namelijk: door het schrijven van eigen games) te leren. Deze presentatie was hilarisch van vorm en werd mede een groot succes door de typisch Britse humor van Miles ("Wait a minute, I've got to get my paper with Bad Jokes, in case of me getting stuck. If you've ever seen another presentation of mine, the jokes are still the same. Which makes them even worse, I guess").

Een eye-opener voor mij was dat games niet altijd afhankelijk zijn van flitsende graphics en spetterende high scores, maar dat vooral een origineel idee er aan te grondslag ligt. Nu weet iedereen dat natuurlijk wel, maar als je het gedemonstreerd ziet door Rob Miles, zie je hoe waar dat is. Hij kan complete competities verzinnen met alleen een Xbox-controller en een paar regels C# (verstop de controller ergens in de kamer en laat hem trillen. Een persoon moet de controller zien te vinden en op de A-knop drukken voordat de tijd voorbij is. Doet het ongetwijfeld goed op dronken feestjes). Deze, en meer van dit soort eenvoudige maar doeltreffende voorbeelden heeft Miles verzameld/verzonnen als grondlegger van verysillygames.com.

Zo had hij nog een aantal voorbeelden die wat mij betreft een treffende illustratie zijn van het 'out of the box' denken dat noodzakelijk is voor verdere innovatie. Iets dat in theorie iedereen zal beamen, maar in de praktijk o zo weerbarstig blijkt. Omdat het nu eenmaal makkelijker is reeds gebaande paden nogmaals te begaan, of omdat je opdrachtgever vind dat je nu wel erg ver out of the box bent gaan denken, enzovoort, enzovoort. Sinds deze lezing heeft het blog van Rob Miles een vast plekje in mijn RSS-reader gekregen.

In het technische deel van zijn presentatie liet Miles zien hoe de architectuur van een XNA-game er uitziet en wat er op de achtergrond allemaal gebeurt bij het laden van assets en het verwerken van graphics, sound en code. De voorbeelden zijn hier te downloaden: http://www.robmiles.com/journal/2009/5/29/xna-at-devdays-09.html

8. How Development is done @ Microsoft (Gert Drapers)

Gert Drapers is sinds 1991 werkzaam bij Microsoft en woont sinds 1996 ook in Redmond, USA. Hier is hij teammanager voor diverse productteams bij Microsoft (waaronder SQL Server, Windows Server en meer). Ik denk dat dit de enige sessie is waarbij ik geen regel code heb gezien, maar alleen maar werd gesproken over mensen, methoden en structuren.

In zijn openhartige presentatie gaf hij een kijkje in de keuken bij Microsoft. Hij besprak onder meer de manier waarop productteams zijn opgebouwd ([project]managers, developers en testers), hoe de onderlinge verhoudingen ongeveer zijn (1:5:5) en wanneer en waarom daarvan afgeweken kan worden. Ook liet hij zien welke methodieken en planningstools worden gebruikt tijdens het proces van het bouwen van nieuwe software. Drapers vertelde meer over de manier waarop hij mensen selecteerde voor zijn productteams en welke scholing ze verder nog moeten doorlopen voordat ze ook maar één regel code mogen bijdragen aan het eindproduct.

Wat ik echt opmerkelijk vond in zijn verhaal, was dat het proces van dogfooding bij Microsoft erg ver is doorgevoerd. Zo is op dit moment het pakket Visual Studio 2010 in ontwikkeling. De release hiervan wordt dit najaar (2009) verwacht, in combinatie met het .NET platform 4.0, nieuwe AJAX-tools, nieuwe taalversies (C#, VB.NET), enzovoort). Drapers vertelde dat binnen Microsoft iedereen al met VS2010 werkt, vanaf het moment dat de eerste interne build werd vrijgegeven.

Met andere woorden: binnen Microsoft worden nieuwe producten gemaakt met een versie van Visual Studio, die op dat moment nog niet eens klaar is. Het lijkt een beetje te werken als een hijskraan die zichzelf omhoog takelt tijdens het maken van een gebouw.

Oftewel: als je een bug vind in iets dat je hebt gemaakt, is dat dan je eigen schuld, of komt het misschien door de compiler die nog niet helemaal gefinetuned is? Dat moeten enorm lastige momenten zijn voor developers. Hetzelfde geldt voor Windows 7. Binnen Microsoft wordt alleen nog maar ontwikkeld op de nieuwste versie van Windows, een product dat eveneens zelf nog in het ontwikkelstadium verkeerd.

Na afloop van zijn presentatie vroeg ik hem hiernaar en Drapers zij zoiets als "tja, dat is inderdaad lastig, maar dat is nu eenmaal het gevolg van het feit dat wij Microsoft zijn. Wij maken het Operating System. Wij maken Visual Studio. We kunnen nu eenmaal niet naar iemand toestappen om te vragen of het beter kan, als we een fout vermoeden. We zullen alles zelf moeten ontdekken en deze fout rapporteren aan de respectievelijke ontwikkelteams. "

"Het zorgt er voor dat onze producten beter en stabieler worden, maar zorgt tevens voor een langere ontwikkeltijd omdat we noodgedwongen zelf werken met tools die nog niet klaar zijn. Hier moet ik als projectmanager in mijn estimates rekening mee houden".

9. ASP.NET AJAX Tips and Tricks (Gill Cleeren)

De laatste sessie van de devdays 2009 die ik bezocht was van Gill Cleeren, Regional Director voor Microsoft in België en MVP op het gebied van ASP.NET. Cleeren had acht AJAX tips voorbereid, die vanwege de beperkte tijd helaas niet allemaal aan bod konden komen. De tips die wel getoond konden worden waren zonder uitzondering erg nuttig voor webdevelopers.

En ondanks dat ik goed thuis ben op dit gebied, ging het toch wel erg snel. Natuurlijk, het is goed om code alvast voorbereid te hebben en deze in een demo-applicatie te plakken (in plaats van ter plekke alle code zelf te moeten typen), maar op deze manier gaat het vaak wel heel snel. Het zelf typen van code zorgt ook voor een rustpunt in de sessie, waarbij de luisteraar het getoonde even op zich kan laten inwerken en vooral verwerken en in een context plaatsen.

Dat bleef nu achterwege. Cleeren jaagde van voorbeeld naar voorbeeld, en sleepte grote stukken code binnen de demo-applicaties die aan het eind -niet verrassend- probleemloos bleken te werken. Het zou mijns inziens goed zijn om A) het aantal tips wat in te perken in een sessie van ruim een uur, bijvoorbeeld van acht naar zes en B) om de korte code samples toch zelf te typen, om even wat rust te kweken in de sessie.

Hoe dan ook, de inhoud was waanzinnig informatief. Cleeren besprak de volgende onderwerpen:

  • Een eigen Custom Extender maken in ASP.NET Ajax
  • Het History object gebruiken in AJAX, zowel client-sided als server-sided (een must voor alle AJAX-programmeur, wat mij betreft. Dit zou verplicht geïmplementeerd moeten worden :-).
  • ASP.NET authenticatie gebruiken in AJAX (super! Dit ga ik direct doen voor mijn applicaties - inloggen zonder de standaard ASP.NET-controls en verplichte postbacks)
  • Controls dynamisch toevoegen met het AJAX UpdatePanel
  • Sites lokaliseren (=meertalig/multicultureel) maken met ASP.NET Ajax (dit is een voorbeeld van demo die wat mij betreft veel te snel ging en daarmee zijn doel voorbij schoot)
  • Slider extender gebruiken voor een textbox (idem)
  • AJAX-animaties gebruiken (door tijdgebrek kwam dit item maar kort aan bod)
  • (zoek)Robots weren van je site (vervallen, eveneens door tijdgebrek).

Meer informatie over deze onderwerpen en de slides en demo's van de sessie van Gill Cleeren staan op zijn weblog.

Wat heb ik moeten overslaan?

Er waren nog tal van andere sessies die er op papier enorm interessant uitzagen, maar helaas parallel liepen met de sessies die ik heb bezocht (opmerking aan organisator Arie Leeuwesteijn: graag minder paralleltracks volgend jaar - of uitbreiden naar drie dagen :-). Ik hoop dat de video's online snel beschikbaar komen, zodat ik ze alsnog kan bekijken:

  • Building better User Interfaces - Jason Beres
  • Tasks and threading in .NET 4.0 - Ingo Rammer
  • Attack and Defense - securing ASP.NET applications - Keith Brown
  • Production Debugging of ASP.NET applications - Alex Thissen
  • Extending the Visual Studio 2010 Environment - Martijn Beenes
  • Functional Programming in C# - Oliver Sturm

Zodra de DevDays-video's beschikbaar zijn, zal ik bovenstaande sessies (en alle uitgebreid besproken sessies) linken naar de juiste video's online.

Peter Kassenaar
-- 01-10 juni 2009

12maart

Microsoft ondersteunt PHP - voorlopig

Bij elke overname of fusie tussen twee grote bedrijven is het de vraag welke van de 'kindjes' het wapengekletter niet overleeft. Bij de overname van Macromedia door Adobe in 2005 was het duidelijk dat het Adobe er vooral om te doen was om Flash binnen de muren te halen. Iedereen vreesde voor het voorbestaan van applicaties als Dreamweaver (Adobe had immers al GoLive) en Fireworks (Adobe is immers oppermachtig met Photoshop).

Maar zie, Adobe liet zowaar haar eigen product GoLive vallen en voor Fireworks werd het accent verlegd van grafische ontwerptoepassing naar een programma voor het maken van 'mockups', oftewel klikbare prototypen van nieuwe websites (Ik schrijf hierover in het boek Adobe Creative Suite 3- Web edition). Fireworks, Flash en Dreamweaver kregen uitstekende importfuncties voor Photoshopbestanden en iedereen is weer tevreden.

Microsoft en Yahoo

Nu Microsoft onlangs een -vijandig- bod op Yahoo heeft uitgebracht, vrezen veel webdevelopers voor het voortbestaan van populaire Yahoo-applicaties. Tal van hun programma's zoals Mail, Search, del.icio.us, Flickr, Messenger en vele andere gebruiken immers PHP als achterliggend programmeerplatform. Microsoft stelt daar evenwel het eigen .NET-platform tegenover.

Moeten ontwikkelaars en eindgebruikers vrezen voor het voortbestaan van de PHP-applicaties als Microsoft inderdaad Yahoo overneemt?

Steve Ballmer sprak hierover tijdens het MIX-event dat op dit moment in Las Vegas wordt gehouden. Hij zei onder meer "We moeten de uiteindelijke integratieplannen nog vaststellen; maar we moeten geen twee versies van alles hebben." Toen hem specifiek naar de plannen met PHP-toepassingen werd gevraagd zei hij "Veel zullen nog blijven draaien. Maar in de loop der tijd worden altijd veel applicaties op het net vervangen door nieuwe".

"Maar voor de nabije toekomst, mochten we Yahoo kunnen overnemen, We will be a PHP shop as wel as an ASP.NET shop".

Ballmer gaf ook aan dat PHP prima draait op Windows, met name op het nieuwe Windows Server 2008. Op 4 maart hebben Microsoft en Zend Technologies een overeenkomst aangekondigd, waarin wordt verzekerd dat high-performance PHP-toepassingen uitstekend geschikt zijn voor Windows Server 2008. Microsoft en Zend heben samengewerkt bij het ontwikkelen van Zend Core, de gecertificeerde en officieel ondersteunde versie van PHP. Zend Core en PHP zijn nu gecertificeerd voor Windows Server 2008.

Het lijkt er dus op dat Microsoft voorlopig de ontwikkeling van PHP serieus neemt. Zelf zullen ze ongetwijfeld niet al te veel energie steken in het actief ontwikkelen van PHP-toepassingen, maar in elk geval wordt PHP ook op het nieuwste platform dat de eerstkomende jaren (en nog lang daarna) toonaangevend zal zijn in Windows-omgevingen.

Peter Kassenaar
-- 10 maart 2008

27februari

Martin Tirion - User Experience Evangelist

Martin TirionVorige week bezocht ik de Microsoft MSDN InTrack sessie die was gewijd aan User Experience en Silverlight. De presentatie werd verzorgd door Robert Kuunders van Opatel opleidingen. Een inhoudelijk verslag van deze sessie lees je op het Microsoft User Experience Blog.

Ik sprak daar met Martin Tirion van Microsoft. Hij voert nu ongeveer anderhalf jaar de toevoeging 'User Experience Evangelist' op zijn kaartje. Omdat dit natuurlijk een intrigerende titel is, stelde ik hem de volgende vragen.

Een User Experience Evangelist, wat is dat? "Nou, de primaire taak van een evangelist is het enthousiast maken van gebruikers voor een product of dienst. Mijn functie is geen sales-functie. Ik hoef geen omzet te draaien. Mensen moeten vooral bekend raken met, en enthousiast worden voor het begrip User Experience.

"In mijn geval probeer ik vooral het aandachtsgebied gebruikerservaring uit te dragen. Bij Microsoft vinden we dat op het gebied van gebruikersvriendelijke applicaties niet alleen meer de tools centraal moeten staan waarmee die applicaties gebouwd worden, maar dat vooral de eindgebruiker centraal moet staan. Daarom is mijn functie ook omschreven als 'User Experience Evangelist', niet 'Design Evangelist'."

"Wij proberen ontwikkelaars vooral gereedschappen te bieden waarmee ze applicaties kunnen bouwen die rijke gebruikerservaringen kunnen creeëren bij de eindgebruikers. En omdat het gebied User Experience, of kortweg UX nog tamelijk onbekend is, is een belangrijk deel van mijn werk natuurlijk ook gelegen in het uitleggen van deze begrippen aan onze klanten. Ik zorg er voor dat het begrip 'gebruikerservaring' meer bekend wordt bij zowel ontwikkelaars als beslissers."

Waaruit bestaat jouw werk dan zoal? "Tja, dat bestaat momenteel vooral uit praten. Praten met web agencies, designbureaus, mediabureaus en media-afdelingen van grotere bedrijven. Microsoft is van oudsher natuurlijk vooral bekend als leverancier van ontwikkeltools zoals Visual Studio, de diverse programmeertalen, SQL Server en overige servers. Het aandachtsgebied Design is een nieuw speerpunt binnen Microsoft. Ik leg uit wat de visie van Microsoft is op het vakgebied Design en met welke nieuwe Microsoft-designtools we de brug proberen te slaan tussen de traditionele programmeur - zeg maar, de 'nerd'  - en de traditionele designer, de artistiekeling."

Oh,en welke producten zijn dat dan? "Dat zijn de producten uit de nieuwe Expression-reeks. Expression Web voor het maken van websites die aan de nieuwste webstandaarden voldoen, Expression Design voor het ontwerpen van vectortekeningen, Expression Blend voor het maken van animaties en Silverlight-projecten en en slotte Expression Media waarin een encoder is opgenomen om allerlei soorten media om te zetten naar het Silverlight-mediaformaat."

Goed, nog een serie nieuwe designproducten. Maar wat is hiervan de technische meerwaarde? "Het voordeel van al deze producten is dat ze aan de ene kant een bekende grafische interface bieden waar designers snel mee uit de voeten kunnen. Aan de andere kant wordt het resultaat van al deze tools opgeslagen als XAML, hetgeen enorm veel voordelen heeft. Je kunt projecten als platte tekst uitwisselen, het is immers een gewoon XML-bestand. Maar je kunt er als programmeur ook heel snel mee uit de voeten, omdat XAML eenvoudig kan worden geintegreerd in je bestaande Visual Studio projecten. Zo kun je er snel tegenaan kunt programmeren, via de taal die je al kent. "

Maar designbureaus zitten er toch niet op te wachten om massaal over te stappen op XAML? "Nee, dat is waar, daarom opereer ik ook met een pragmatische insteek. Het zou mooi zijn als iedereen zijn projecten als XAML zou ontwikkelen en opslaan, maar dat is niet realistisch. In de praktijk wordt natuurlijk enorm veel gewerkt met Photoshop psd-bestanden en bijvoorbeeld Adobe Illustrator ai-bestanden. Deze kunnen in de Expression tools dan ook probleemloos geimporteerd worden en verder worden verwerkt binnen een applicatie. Zo proberen we opnieuw een brug te slaan tussen de bestaande praktijk van de designer en de ontwikkelaar die bekend is met Microsoft-programmeertalen."

Gratis Silverlight- en Expression trainings-dvd aanvragen

Stel dat iemand bekend wil raken met de Expression-tools. Welke tips heb je dan voor hem of haar? "Van alle tools uit de Expression reeks zijn probeerversies verkrijgbaar. Deze kun je gratis downloaden vanaf de algemene site www.microsoft.nl/expression. Bovendien kun je er een gratis trainings-dvd aanvragen. Hierop staan allerlei instructievideo's en hands-on-Labs voor de Expression-producten, maar ook voor Windows Presentation Foundation (WPF) en Silverlight. Deze kun je dan direct uitproberen."

Nuttige links